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   Le PowerPC en 2007
 Mis en ligne le 12 mars 2007 |

2. De l'embarqué au super-calculateur

En juin 2005, le site spécialisé LinuxDevices présente un article (http://www.linuxdevices.com/news/NS9767106545.html) dans lequel il indique que le PowerPC est la 3ème architecture embarquée la plus populaire (derrière ARM et x86) et possède le meilleur taux de croissance. Les domaines concernés sont l’automobile, la défense, le médical, les réseaux, les imprimantes, …

L'embarqué donne l’impression de performances modestes par rapport à l’informatique de bureau. Certes, les processeurs sont plus lents, consomment moins, … mais les cartes possèdent des caractéristiques qui pourraient bien être recherchées : format réduit, faible consommation, haute intégration. On parle de System On Chip (SoC), c’est à dire qu’un même processeur intègre bien sûr un coeur mais aussi par défaut des contrôleurs USB, PCI, Ethernet, … Certains SoC orientés multimedia peuvent proposer de la décompression matérielle, … la faible puissance devient alors toute relative.

Prenons le cas de l’Efika et de son MPC5200 de chez Freescale. Le coeur est un PowerPC 603e à 400 MHz. Si on s’arrête à ce chiffre, on a l’impression de revenir 10 ans en arrière, aux premières cartes PowerUP de Phase5. Si on y regarde de plus près, on constate déjà qu’il ne consomme que 850 mW tout en étant pourvu de nombreux contrôleurs (PCI, ROM/RAM/Flash, Ethernet, dual USB 1.1, ATA, SPI, …) ainsi qu’un composant intégré AC97 pour le son.

Un autre exemple ? Que penser du modeste PPC405 à 162 MHz ? Ridicule, non ? Et bien non ! A l’image de l’Amiga 500 et de ses coprocesseurs, la philosophie ici est bien de ne pas tout laisser faire au processeur. C’est pourquoi le SoC STB034xx d’IBM possède un décodeur audio/video MPEG-2 ainsi qu’un décodeur audio Dolby Digital. Pas étonnant qu’avec son interface IDE intégrée, il soit dédié à l’enregistrement de video numérique (set-top-box, terminal satellite, …). Le tout pour une consommation de 2,5 W. Et c’était il y a 5 ans !

Pour un plus vaste aperçu des différents modèles de PowerPC, consultez cette page : http://linuxdevices.com/articles/AT4313418436.html#ppc

Enfin, abordons le cas du PPC440 d’AMCC, qui se voit décliné en différents modèles, dont le 440EP qui équipe la carte SAM (http://www.sam440.com). A nouveau, on retrouve un haut degré d’intégration : nombreux contrôleurs (SDRAM DDR, PCI, Flash, USB 1.1 et 2.0, Ethernet, SPI, …). Il ne consomme que 3 W à 533 MHz et la carte sera livrée cadencée à 667 MHz. Pas de quoi casser la baraque ?

Alors intéressons nous au BlueGene/L (http://www.llnl.gov/asc/computing_resources/bluegenel/bluegene_home.html) : il s’agit tout simplement du super-calculateur le plus rapide du monde (http://www.top500.org/lists/2006/11) ! D’accord il utilise 131072 processeurs mais auriez-vous imaginé que leur coeur soient des PowerPC 440, les mêmes qui équipent la carte SAM ? Là où d’autres calculateurs utilisent des processeurs à 2 GHz, le BlueGene/L préfère des 440 à 700 MHz (d’où l’évocation de « l’athlète au coeur lent ») qui offrent moins de contraintes thermiques, ce qui permet d’en concentrer plus dans les armoires.

N’a-t-on pas dit en présentation que le PowerPC avait été pensé pour un usage multi-processeur ?





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